rayo verdeFotos del rayo verde tomadas en Puerto Escondido.

El rayo verde: verdadero o falso?

Por decadas, el Tema Número Uno entre aquellos que disfrutan de las puestas de sol ha sido el esquivo Rayo Verde. Cínico como soy, teoricé que estos individuos, bajo los influjos del alcohol y otras sustancias, experimentaban una ilusión óptica después de observar intensamente el disco rojo al ocultarse este suavemente en el océano, quedando impresa en sus retinas una imagen negativa –el color verde.

No es así, dice mi asesor científico, el recluso Dr. K, mientras explica lo siguiente.

Al ponerse el sol, hay ocasiones en que el último rayo de sol, en la parte superior del disco solar, tiene un color verde-esmeralda. A este fenómeno se le conoce como “destello” o “rayo” verde. No es una ilusión óptica, ni el cielo se ilumina de verde. Por lo regular el efecto es bastante sutil, pero el resultado suele ser intenso.

El destello verde es bastante común y puede ser visto al amanecer o al ocaso, siempre y cuando el horizonte se encuentre claro y despejado. Desde Puerto, sería ideal que el horizonte se encontrara excepcionalmente despejado a la hora del ocaso, sin nubes ni neblina que bloqueen la luz. El destello dura por lo regular uno o dos segundos. Es de gran ayuda mirar hasta el último instante posible para evitar que la vista se sobresature.

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¿Qué ocasiona el destello verde?

Para explicar el destello verde tenemos que hablar de refracción, dispersión y absorción.

En primer lugar, el proceso más importante es la refracción. La luz del sol es doblada por la atmósfera terrestre, y como resultado la imagen que observamos del sol sobre el horizonte se encuentra un diámetro solar “por arriba” de su posición real. Es decir que, sin atmósfera, el disco solar ya habría desaparecido debajo del horizonte.

La refracción de la luz blanca, la cual combina todos los colores, a través de cualquier sustancia transparente como el agua, el cristal o el aire, provoca que las diferentes amplitudes de onda sean refractadas en ángulos distintos, parecido al espectro que observamos en un arcoíris o un prisma.

La luz azul, con amplitudes de onda más cortas, tiene la mayor refracción. La luz roja, con amplitud de onda más larga, es la última en ser “doblada”. Así, el disco de luz roja del sol aparecería estar más abajo que el disco de luz azul del sol. De hecho, el disco azul es el último en ponerse justo después del verde. La luz azul sufre una “dispersión Rayleigh” (Rayleigh fue un físico inglés).El tamaño de los átomos de gas del aire provocan que la luz azul sea dispersada más que los demás colores. Este efecto hace que el cielo sea azul.

El aire absorbe débilmente la luz amarilla. Al medio día, esta absorción es insignificante, pero al acercarse al horizonte, la luz solar atraviesa aproximadamente 38 veces más aire, provocando que una absorción débil sea significativa. Al ponerse el sol, éste pierde la mayor parte de su color amarillo.

En resumen, una explicación simple del destello verde sería:

La refracción separa la luz solar visible por color (espectro).

En el instante justo, la imagen rojo/anaranjada del sol se pone.

La luz amarilla es absorbida y…

La imagen azul es dispersada.

Lo único que queda por ver es el último, y a veces brillante, disco solar verde.

—Warren Sharpe